Tony Stewart avances hacia Phoenix

Tony Stewart Phoenix, Una Carrera Lejos de Casa en Casa. ATLANTA (Nov. 5, 2002) - Tony Stewart, casi siete años antes de Columbus, Ind., jaló su auto ...

Tony Stewart
Phoenix, Una Carrera Lejos de Casa en Casa.

ATLANTA (Nov. 5, 2002) - Tony Stewart, casi siete años antes de Columbus, Ind., jaló su auto #20 Home Depot Pontiac hacia la línea de la victoria internacional en Phoenix, para atribuir así su segundo triunfo de la Copa Winston serie NASCAR, rodando un auto USAC Silver Crown alrededor del óvalo de una milla. Era Febrero de 1993, Stewart tenía 21 años, corredor de autos aún hiendo y viniendo en las filas de llanta-abierta, logrando su iniciación en la apertura de la Clásica Mundial de Cobre.

Stewart estaba todavía a un año de acreditarse su primer campeonato de la USAC en la Categoría Nacional Midget, a dos años de su inesperada triple coronación de la USAC - Cuando ganó la Categoría Nacional Midget, los títulos de Sprint y la Corona Plateada en una misma temporada, aún se encontraba a tres años de su primer carrera en la Indianapolis 500 y a cuatro años del campeonato de la Liga de Carreras Indy (IRL).

Pero después de calificar en segundo después de Davey Hamilton - ahora verterano de la IRL y líder de 31 vueltas de 51 antes de finalizar en Segundo después de Mike Bliss - actual líider de la Serie NASCAR Craftsman Truck, Stewart se convenció de que podría proveer para su futuro si continuaba como corredor professional de carreras. Los dólares que ganó por llevarse el segundo lugar, $3,500, definitivamente hicieron a un lado e innecesarios los esfuerzos que hacía al trabajar en la tienda de maquinaria de su pueblo, en donde le pagaban a cinco dólares la hora. El ascenso en la escalera de carreras comenzó cuando Stewart se envolvió el resto de la temporada 1993 con la Corona de Plata y con las carreras Sprint y Midget en la nación.

Casi 10 años después, Stewart regresa el Domingo a la milla del desierto para participar en la carrera 500k de la Checker Auto Parts, encontrándose a solo pasitos de llevarse su primer campeonato de la Copa Winston. Stewart Entra a su penúltima carrera de lo que pareciera un maratón debido a que el calendario de la Copa Winston incluye 36 carreras, llevando ventaja de 112 puntos sobre su único contendiente al campeonato - Mark Martin.

Con un triunfo en Phoneix y Mark Martin actualmente en el lugar #26, Stewart tiene las de ganar para llevarse el título. Con el triunfo y esperando que Mark Martin termine en treceavo lugar, lo único que Stewart tiene que hacer es comenzar el final de la temporada en Homestead (Florida) y el campeonato es suyo. Y supongamos que el triunfo no salga en las cartas, con que Stewart termine en onceavo lugar o algo mejor para así asegurarse su primer campeonato NASCAR.

El que se tenga a Phoenix como el camino hacia un campeonato le da un gran tributo a Stewart. Son sólo 312 millas las que lo separan de esa posibilidad.

Tu más reciente triunfo en Phoenix vino cuando estabas detrás del volante de un Midget de la USAC en Enero del 2000. Háblanos de eso.

"Fue super emocionante porque de hecho tuve la opoprtunidad de ganar dos veces ese día, una como el conductor y la otra como el dueño del auto junto a Jason Leffler. La carrera que gané como corredor fue la Midget. Corrí en contra de Leffler, Davey Hamilton, Ryan Newman, Dave Steele, Billy Boat - todos los regulares de la USAC. En aquella occasion corrí ese carro para Steve Lewis, que por cierto es el mismo para el que gané en Irwindale (California) dos años atras en la Noche del Pavo y también para el que corrí el año pasado en South Boston (Virginia), la carrera que se llevo a cabo la noche del Sábado anterior a la Carrera del Otoño en Martinsville (Virginia)."

Cuanto tiempo tienes de estar corriendo en Phoenix?

"Comencé a correr en el '93 cuando manejaba un auto de la Corona Plateada. Y desde entonces, he corrido Midgets de la USAC, autos de la Liga de Carreras Indy, Supermodificados, y por supuesto, Copa Winston con la Home Depot Pontiac. Así es que como ves, he acumulado una buena cantidad de vueltas ahí. Incluso hasta tuve la oportunidad de comenzar ahí el año pasado mi numero 100 Copa Winston. Actualmente estoy compitiendo por el campeonato. Y pensar que todo empezó en Phoenix, yo creo que podrías decir que ese es el lugar en donde mi carrera completó su giro de 360 grados."

Crees tu que las corridas que diste en Phoenix antes de comenzar tu carrera como corredor professional te ayudaron a estar mejor preparado para cuando fuiste ahí por primera vez en un carro de Copa?

"Yo creo que si. Con cada una de las divisiones de autos que he corrido ahí, he terminado con diferente línea cada vez. Con eso he aprendido bastante acerca de la pista y de donde se encuentran los mejores puntos en ella. Definitivamente estaba acostumbrado a un punto en específico en la pista cuando se trataba de correr la Home Depot Pontiac. Sabía bastante acerca de la autopista y de los puntos suaves en donde mi auto podía agarrar mejor velocidad o en donde tenía que bajar velocidad. Esa autopista me dió la oportunidad de aprender a adaptarme mejor a mi coche y no a la autopista."

Cuanto menciona los "puntos suaves," a que te refieres?

"La verdad es que aprendes de todos los bachecitos que pudieran existir en la autopista. Aprendes de los puntos en la autopista en donde puedes tener mejor agarre, o dependiendo de como se siente tu coche, aprendes a encontrar el punto en la autopista en donde incluso puedes cambiar el balance de tu auto."

Phoenix es una piusta plana, pero crees tu que es como las otras pistas planas en el circuito, o ésta es una entidad única?

"Todo el mundo dice que es una pista plana, pero para mí un polo es plano pero el otro polo tiene su banca no tan plana. Es una pista única porque los radios de sus rincones son diferentes en todo aspecto, y luego también tenemos el hecho que la pista tiene una buena curva a la patita de perro en el plano trasero, lo cual le agrega mas carácter a Phoenix."

El segundo triunfo de tu carrera en la Copa Winston vino a darse en Phoenix en 1999. Qué tan importante fue ese triunfo para tí y para tu equipo?

"Fue genial el poder demostrar a todos que el primer triunfo que tuve en Richmond (Virginia) no fué solo de chiripa. A lo que me refiero es, yo estaba super contento con mi primer triunfo, pero el placer más grande fué poder darles a los muchachos su primer triunfo. Y luego, el ir a Phoenix y obtener el triunfo, ese si que fué un triunfo personal debido a que esa pista para mí es como estar lejos de casa pero en casa."

Acaso las carreras en el suroeste del país son como una reunión familiar de los mismos? Digo ésto debido a lo que sabemos de que tú has conocido a tanta gente en esa área en el transcurso de tu carrera.

"Con las carreras en las que he participado con la USAC en el oeste, he hecho muchas amistades y relaciones con mucha gente. Debido a que estamos corriendo en la Copa Winston, pues no tenemos muchas oportunidades de ir a esa área mas que un par de veces al año. El poco tiempo que logramos estar en Phoenix para la carrera de la Copa es super valioso para mí al igual que mis amigos de por allá. Y con todos esos amigos y fans en esa área, existe algo de orgullo que tomo al participar en la carrera de Phoenix. Así es que para mí, Phoenix es un lugar clave para que yo corra bien para la Home Depot Pontiac."

Cómo crees que los campeonatos que has adquirido en las otras series de carreras te hayan preparado para lidiar con lo que estas lidiando actualmente?

"Para ser honesto, estoy fíándome bastante en ésto. Jamás me había encontrado en esta posición en la Copa Winston, aún y que ya he corrido para campeonatos en otras divisiones. No me he sentido nervioso. No me he tensionado por la situación. Obviamente, dos carreras no son tanto, lo que las hace importantes es que los puntos están tan cerca como están. Eso es lo que me ha mantenido en ese estado mental de seguir haciendo lo que hasta ahora. No vamos a tartar de reinventar la rueda en las próximas dos semanas. Solo continuaremos haciendo lo que hasta ahora."

En comparación con los otros campeonatos en los que has Ganado en la Kart, en la USAC y en la Liga de Carreras Indy, en donde se categoriza el campeonato de la Copa Winston?

"Yo sentí como que corrí contra los mejores corredores de pista corta y pista oval que existen en el país cuando ganamos en la Liga de Carreras Indy. Siempre que te llevas algún campeonato, no importa en que división, significa algo grande porque eso quiere decir que estás compitiendo contra los mejores de cada campo. Si tú tomas a estos muchachos (los de Copa Winston) y los pones a competir contra Midgets y autos Sprint y compiten por un campeonato, eso tendría la misma importancia y significado que lo que tuviera el correr autos de serie. No me importa que tipo de carro es, cuando esta compitiendo, estás compitiendo contra los mejores y con los mejores equipos, y al final cuando ganas, sabes que tú hiciste mejor tu trabajo porque tú ganaste. Sería bastante satisfactorio."

De encontrarte en el lugar #43 en puntos después de la 500 en Daytona a estar en el liderato de puntos ahora, agregando además todo lo que ha pasado en el transcurso, cómo crees tú que la relación con tu jefe de equipo, Greg Zipadelli, te ha permitido permanecer ahí y luchar para tu primer campeonato de la Copa Winston?

"Si algo ha cambiado con todo lo que ha sucedido en éste año, ha de ser que mi relación con Greg es mas sólida. El es la persona que solo ha llevado a éste esuipo al lugar en donde se encuentra actualmente. No he sido yo quien ha logrado eso. No ha sido Joe Gibbs. Ha sido Greg Zipadelli."

Como es que tú tomaste el liderato en puntos en Talladega (Alabama) a principios de Octubre, has explotado la experiencia de Bobby Labonte de la forma de liderear puntos, es ésto debido a que es parte de tu equipo con Joe Gibbs?

"La verdad es que me estoy enfocando a mi propio programa. Fue así que llegue hasta aquí. No importa cuanto valore la opinion de Bobby acerca de todo lo que hacemos, yo nunca habré corrido para el campeonato de la Copa Winston, pero si he corrido para bastantes otros campeonatos en mi carrera y todos han caído en una misma conclusion - ser consistentes y mantenernos fuertes hasta el final de la temporada. Eso es algo que típicamente venimos haciendo desde hace tres años. Salir y ganar carreras, ser competente y estar en las listas de los mejores cinco cuantas veces sea possible. Nuestra forma de manejar las carreras actualmente es nada diferente a lo que ha venido siendo. Existe alguna razón por la que hemos llegado a éste punto. Es porque hemos competido en las carreras con bastante fuerza. Definitivamente no vamos a cambiar la fórmula a dos carreras de que Phoenix se lleve a cabo."

-jgr/hdr-

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Series NASCAR Cup
Drivers Bobby Labonte , Tony Stewart , Jason Leffler , Ryan Newman , Davey Hamilton , Billy Boat , Dave Steele , Mike Bliss , Mark Martin